錬鉄

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錬鉄の代表的構造物、エッフェル塔

錬鉄(れんてつ、英語: wrought iron:ロートアイアン)とは、鋼鉄の大量生産手段の発明以前に、古典的な製鉄方法であるパドル法で主に製造されていた、炭素の含有量が少ないのことである。

ある程度の量産ができ、鋳鉄に比べ強靭だったので、19世紀を中心に鉄道レールや建造物の構造材料として利用された。しかし鋼鉄の大量生産の手法が発明されるととって代わられ、姿を消した。

概要[編集]

鉄の性質は、含まれる炭素の量で大きく変る。鉄鉱石を炉で溶かして得た銑鉄は炭素含有量が4%から5%あり、これを鋳型に流したものがいわゆる鋳鉄である。鋳鉄はもろく壊れやすい。ここから炭素を除去して減らせば、鉄は強靭になり「はがね」ができる[1]

昔はこの炭素を除く方法は、鍛冶屋が金床に鉄材を乗せ、鎚で叩く以外の方法が知られていなかったため、形やサイズが限られ、はがねで大きなものを作ることはできなかった。また鋳鉄は自由な造形ができ、大きなものを作れたが脆く、塔や橋などの建造物、大砲の砲身や軍艦の装甲板などを、鋳物で作ることはできなかった[2]。そこで古くから「溶かした鉄で、炭素の少ない、強靭な鉄を作る方法」の研究がされてきた。

パドル炉

18世紀になるとイギリスのシェフィールドで、坩堝鋼鉄を生産する鋳鋼の技術が発明されるが、工具や時計のゼンマイなど小さな物を作れるだけで、鉄橋や大砲など、大きなものを作ることはできなかった。1840年頃、炭素を除く操作を大規模に行うのに適した、石炭を用いた反射炉が発明された。これは高温の燃焼ガスを煉瓦の天井に当てて、その輻射熱と燃焼ガス中に含まれる酸素で炭素を燃焼して除去する方式であった。炭素が抜けると、鉄の融点は上昇し粘度が高くなる。銑鉄の融点は1200℃であるが炭素をほとんど含まない鉄は融点が1500℃以上に達する。反射炉の側面から鉄の棒を差し込み内部を丹念にかき回して最終的にはその鉄の棒に絡みついた鉄を取り出したものが錬鉄 (wrought iron) である。この方法をパドル法 (Puddling process) と呼ぶ。あたかも船を漕ぐパドルを動かすような方法であるからである。初期の錬鉄はスラグ成分を含む純度の低いものだったが、反射炉の構造と規模が改良されて、純度の高い製品が得られるようになった。

加工が容易な錬鉄は、鋼鉄の大量生産方法の発明以前の過去においては広く用いられ[3]た。炉から一回に取り出す錬鉄の塊は人力で扱える程度の大きさだが、赤熱しているうちに大きな塊にまとめ、これを蒸気動力のローラーで圧延して軍艦の部材や鉄橋ビル鉄骨鉄道レールなどが作られた。1889年完成のパリのエッフェル塔は、錬鉄の代表的な建築物である。

1855年、ヘンリー・ベッセマー (Henry Bessemer) が「底吹き転炉」を使ったベッセマー法を開発し、鋼鉄の本格的な大量生産技術が確立した。人力で炉をかきまわす錬鉄は非能率なうえ、そもそも鋼鉄より強靭さで劣っていたため、製鉄史における錬鉄の時代は、終わりを迎えた[3]

錬鉄は現在、もはや商業規模では製造されていない。 ベンチや門扉などの鉄製品に「錬鉄製」と記載して販売されているものがあるが、実際は軟鉄か鋳物製品である。

出典[編集]

  1. ^ 三木貴博 2014, p. 72.
  2. ^ 山ノ内弘 1924, p. 375.
  3. ^ a b 山ノ内弘 1924, p. 378.

参考文献[編集]

関連項目[編集]