笹井醇一

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笹井 醇一
Ens Junichi Sasai May1941.jpg
渾名 軍鶏ラバウルの貴公子
生誕 1918年2月13日
日本の旗 日本 東京府青山
死没 1942年8月26日
オーストラリアの旗 オーストラリア ガダルカナル島上空
所属組織 大日本帝国海軍の旗 大日本帝国海軍
軍歴 1940 - 1942
最終階級 海軍少佐
墓所 多磨霊園
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墜落したP-40の前に立つ笹井

笹井 醇一(ささい じゅんいち、1918年大正7年)2月13日 - 1942年昭和17年)8月26日)は、日本海軍戦闘機搭乗員零戦撃墜王。最終階級は海軍少佐(死後、中尉から二階級特進)。

生涯[編集]

来歴[編集]

兵学校時代

東京・青山生まれ。本籍及び住所は淀橋区上落合。父・賢二は海軍造船大佐大西瀧治郎中将は義理の叔父(母・久栄の妹である淑恵が、大西に嫁いだ)。生後10カ月のとき、肺炎にかかった[1]。父の転勤に伴い、赤坂区青南小学校(現・港区立青南小学校)など6校の小学校を経て、東京府立一中(現・都立日比谷高校)に進む。講道館柔道二段[2]。1936年(昭和11年)4月、海軍兵学校入校、1939年(昭和14年)7月卒業(海兵67期)。少尉候補生として練習艦隊重巡洋艦利根乗組を経て、1940年(昭和15年)5月、少尉任官。同11月、第35期飛行学生。(大分空では、中国戦線での九六戦撃墜王、先任教員の中島三教一飛曹から戦闘機操縦の手ほどきを受ける。)

台南空へ[編集]

1941年(昭和16年)11月、同教程修了後、台南航空隊(台南空)着任。翌月開戦した太平洋戦争における零戦撃墜王で、台南空飛行機隊編成調書に記録されている出撃全76回の戦果欄合計による単独撃墜27機、共同撃墜187機は、海兵出身者としては最高である。

初出撃は1941年(昭和16年)12月10日(開戦3日目)のフィリピンクラーク空軍基地攻撃だったが、このときはエンジン不調で台南基地に引き返す。翌1942年(昭和17年)1月29日、蘭印タラカン基地を発進した笹井中尉指揮の5機(笹井中尉、石原二飛曹、西山一飛/上平一飛曹、大正谷三飛曹)は、ボルネオ島バリクパパン泊地上空で、米陸軍第7爆撃大隊他のボーイングB-17フライングフォートレス4機を果敢に攻撃。笹井中尉機は、35発も被弾しつつも、うち1機(機長:スタンリー・ロビンソン少佐)を協同撃墜。(同機は尾翼を破壊され、飛行不能となって海面に激突したが、台南空はそこまでは確認できなかったため、撃墜とは報告せず。)2月3日、バリクパパン基地を発進した笹井はジャワ島マオスパティ基地攻撃で蘭印軍のブリュースターF2Aバッファロー戦闘機を協同撃墜。バリ島デンパサール基地より、零戦6機(笹井中尉、上平一飛曹、石原二飛曹/宮崎飛曹長、篠原二飛曹、本吉一飛)の指揮官として出撃(高雄空一式陸上攻撃機21機を護衛)した2月21日には、スラバヤ上空で、迎撃のカーチスP-40ウォーホーク戦闘機16機を優位な高度から奇襲。笹井中尉は、うち1機(米陸軍第17追撃航空隊のジョージ・ハインズ中尉機またはウォーリー・ホスキン中尉機)を撃墜し、スラバヤ港爆撃の陸攻隊も全機無事帰還。この頃から笹井は急速に頭角をあらわしていく。

ラバウル進出[編集]

ラバウルに小牧丸で移動中に書いた手紙には次のように記されている。

「四月一日の異動で士官搭乗員、隊長、分隊長以下の全部が内地方面に帰ってしまい開戦以来の居残りは私一人で大きな顔をしております。然し始めから生死をともにした隊長や或は自分の手足としていた列機が全部居なくなり稍々淋しい気にならん事はないのですが[3]」「大分実戦の経験も積んだし今度は思う存分やれると思います[4]。」

4月16日、台南空は、最前線となるニューブリテン島ラバウルに進出。笹井は、翌17日には、ラバウルの前進基地となるニューギニア島東部のラエへ即座に進出。このラエ前進基地からは、連合軍最前線のポートモレスビー基地まで、零戦で片道45分の至近距離。特に5~7月、台南空にて連日のように実施されたポートモレスビー攻撃、連合軍のラエ基地爆撃の邀撃を通じて、笹井は台南空の中隊長として戦機にも大いに恵まれることとなる。また当時の台南空には坂井三郎一飛曹、西澤広義一飛曹、太田敏夫一飛曹、本田敏秋二飛曹、羽藤一志三飛曹、遠藤桝秋三飛曹他、撃墜王として名を馳せた面々が名を連ね、笹井は列機にも恵まれる。

笹井を補佐するべき先任下士官の坂井三郎が軍で禁止されていた麻薬を混ぜたカナカタバコを吸い、他の下士官たちにもそれを配っているのを見つけた時には、笹井は坂井を睨みつけ、「それはカナカじゃないか。それを吸ってはいけないことぐらい知っているだろう。それには阿片が入っているんだぞ!」と叱りつけた。それでも坂井はやめようとしなかったので、笹井は怒りで唇を噛んで顔を曇らせた。その後、笹井はタバコをいっぱい詰めた箱を持ってきて、「みんなで分けろ。あんなくだらんタバコは捨てろ!」と指導した[5]

笹井は、4月18日、ラバウル基地上空で米陸軍第33爆撃飛行隊マーチンB-26マローダー爆撃機(機長:ウィリアム・ガーネット大尉)を単機で迎撃、左エンジンを発火させ、同機種を世界で初めて撃墜。5月25日、ラエ基地上空で米陸軍第3爆撃大隊のノースアメリカンB-25ミッチェル爆撃機5機を協同撃墜。5月28日には、ラエ基地上空で米陸軍第33爆撃飛行隊のB-26爆撃機6機編隊を坂井一飛曹他零戦6機で邀撃。B-26爆撃機1機(機長:スピアーズ・ランフォード中尉)を坂井と協同撃墜、他に2機を大破させる。

更に6月1日のポートモレスビー攻撃では、同基地5千メートル上空で、米陸軍第35戦闘飛行隊のベルP-39エアラコブラ戦闘機(ジェントリー・プランケット中尉機)を瞬時に撃墜。8月2日にはブナ泊地上空で米陸軍第28爆撃飛行隊ボーイングB-17フライングフォートレス爆撃機(機長:ウィリアム・ワトソン中尉)を笹井中隊(笹井中尉、太田一飛曹、茂木三飛曹/高塚飛曹長、松木二飛曹、本吉一飛/坂井一飛曹、西浦二飛曹、羽藤三飛曹)で協同撃墜。笹井は驚異的短期間にて戦果を重ねていく。

"V-174", 台南航空隊の零戦三二型(A6M3)

同年8月7日、米軍ガダルカナル島上陸の報を受け、笹井は急遽、上陸支援の米機動部隊の攻撃に向かうこととなった四空一式陸上攻撃機27機護衛の台南空零戦18機(うち1機は引き込み脚の故障で離陸直後に引き返した結果、戦闘参加は17機)の第三中隊長としてラバウルより出撃。空母サラトガより発鑑した米海軍VF-5航空隊のグラマンF4Fワイルドキャット戦闘機8機、空母エンタープライズより発艦したVF-6航空隊のF4F戦闘機14機の波状攻撃を受けるなか、迎撃戦闘機22機中9機を撃墜、5機を撃破(他に急降下爆撃機1機を、坂井一飛曹が撃墜)。零戦の威力を存分に見せつけ、米機動部隊を一旦退避させることに成功したと言われるこの日の戦闘において、笹井中隊は、最後に空母エンタープライズより発艦したゴードン・ファイヤボー中尉指揮のF4F戦闘機6機編隊とも、ラバウルへの帰途、サンタイサベル島南端上空で交戦。うち2機(ゴードン・ファイヤボー中尉機、ウィリアム・ウォーデン准尉機)を、二番機の太田一飛曹と協同で撃墜。(しかし、この日、笹井を常に守り抜いてきた坂井が、ダグラスSBDドーントレス急降下爆撃機8機の旋回機銃斉射を受けて重傷を負い、治療のため内地帰還の命令を受けることになる。)

笹井は、8月9日に再度ガダルカナルへ出撃。更に11日には、ニューギニア島東端のミルン湾ラビに初出撃。ラビ飛行場上空が、厚い雲に覆われていたため、陸攻隊は引き返したが、笹井は自らの判断で、6機(笹井中尉、米川二飛曹、羽藤三飛曹/太田一飛曹、松木二飛曹、遠藤三飛曹)を率いて、雲の下の飛行場に突入。雲下で待ち受けていた豪空軍第75、76航空隊のP-40キティホーク、22機と、低空での激しい格闘戦の末、うち4機を撃墜し、笹井中隊は全機ラバウルへ帰還。6対22の空戦で圧勝し、零戦の威力を見せつける。

坂井三郎によれば、8月12日、坂井とのラバウルの波止場での別れの際、笹井は目を涙でいっぱいにし、「貴様と別れるのは、貴様よりもつらいぞ」と言いながら、咆哮するの姿が浮き彫りにされたベルトバックルを引きちぎり、「これはな、俺の親父がこの戦争が始まった時、わざわざあつらえて俺たち3人の兄弟にくれたんだ。虎は千里を行って千里を帰る、という縁起だ。だから貴様も、千里の内地へいって、治してからもういっぺん帰ってこい。いいか、待ってるぞ。」と言って、坂井の手を痛いほど強く握ったという。

8月14日付のラバウルの笹井から内地の両親宛の最後の手紙には次のように記されている。

「私の撃墜も今54機、今月か来月半ばまでにはリヒトホーヘンを追い抜けるつもりでおります。私の悪運に関しては、絶対で百何回かの空戦で被弾はたった2回というのを見ても、私には敵弾は近づかないものと信じています[6]。」

最期となる1942年の笹井のスナップ

最期[編集]

8月7日以降、台南空は、ラバウル、ガダルカナル間の往復2千キロ以上、零戦の狭い操縦席で往復7-8時間の過酷な飛行を伴う戦闘を余儀なくされ、一方で米海兵隊戦闘機隊が8月20日にガダルカナル飛行場に進出。同島上空の制空権を確保され、戦況は大きく変化する。

8月21日、笹井中隊6機(笹井中尉、米川二飛曹、羽藤三飛曹/高塚飛曹長、松木二飛曹、吉村一飛)は、ガダルカナル飛行場北西のサボ島南岸、高度4千メートル上空で、前日、同飛行場に進出したばかりで、上空哨戒中の米海兵隊VF-223航空隊のF4F戦闘機4機と対決。その後撃墜王となるジョン・スミス少佐以下4機にとっては初の実戦の洗礼となった、笹井中隊6機による高度差150メートル優位からの一撃でグラマンF4F全4機が被弾。しかし4機とも直ちにガダルカナル飛行場の方向へ離脱したため、ラバウルまでの帰りの燃料を考慮し追撃はせず、最終的に19機を撃墜することとなるスミス少佐を含めた4機は大破した2機も含めて辛うじて飛行場に滑り込み、人的損害なし。笹井中隊は無傷でラバウルに帰還するが、ある意味、笹井の次の空戦、そしてこれ以降のガダルカナル航空戦を暗示させるような戦闘内容となる。

笹井は8月23日、25日も疲労をおしてガダルカナルへ出撃。同島上空に達するも、共に会敵せず。そして翌8月26日、笹井は陸攻16機(木更津空8機、三沢空8機)援護の零戦9機の指揮官として、6時43分、ラバウルを離陸。この日、コースト・ウォッチャーズからの事前通報を受け、迎撃の米海兵隊のグラマンF4F戦闘機12機は、9千メートルと十分な高度をとって待ち伏せ。10時10分、戦爆編隊25機が、ガダルカナル飛行場手前のルンガ海峡上空7千メートルを進入したところ、F4F戦闘機の高高度からの急降下一撃を受け、乱戦へ。反撃のなかで、笹井中尉は、米海兵隊撃墜王のマリオン・カール大尉を単機で追尾。カール大尉がガダルカナル飛行場への着陸操作に入ったところを狙っての奇襲の一撃は対空砲火援護にて、撃墜寸前に回避される。敵基地上空への単機突入という危険極まりない状況から、察知された時点で離脱するのが常道のところ、カール大尉を終生感服せしめた勇猛さをもって笹井は反転再攻撃。米海兵隊員数百人の眼前における低空での壮絶な一騎討ちで、笹井はカール大尉機を失速、墜落寸前の絶体絶命の状況に追い込む。反航から零戦絶対優位の縦の上昇運動に引き込み、笹井機必勝の攻撃位置確保寸前、逆に捨て身の一連射、およそ無二の射撃の名手のカール大尉以外、誰しもが命中させることはできなかったであろう、機首を激しく持ち上げつつの前下方射撃を受けて、飛行場至近の海岸線上空に散華。急上昇中に射弾を受けた瞬間、爆発を起こした機体の破片は、海岸線に四散したが、後日、笹井機の酸素ボンベが海岸に打ち上げられ、カール大尉のもとに届けられたという。

ヘンダーソン基地上空でF4F-4ワイルドキャットに撃墜される零戦ニ一型(A6M2b)のイラスト

当時、ラバウル基地にあった報道班員の吉田一によると、いくら待っても笹井機が戻らぬなか、基地全体が、まるで笹井と共に息をひきとったかのような哀愁につつまれていたという。この日、台南空司令の斎藤正久大佐が、西日傾くまで飛行場に立ち続け、またこの夜、若い搭乗員が、指揮所裏に生えたジャスミンの木の、夜目にも白い花の下で、飛行服の袖に顔を埋めてすすり泣いていたのが目撃されている。この晩、笹井の未帰還を知らない従兵が、宿舎食堂のいつもの場所に笹井のはし箱を並べたのをみて、この日、笹井指揮下の第三小隊長として出撃して帰還した高塚寅一飛曹長が、「笹井中尉は、めしを食わんといっとったぞ」と叫び、続けて「おい、笹井中尉のはし箱はな、あしたから、俺が使うぞ。その代わりにな、俺のはし箱は貴様にやるから、あしたから使え」と泣き出しそうな表情をしてほえたてていたという悲話も残されている(その高塚飛曹長も翌月、9月13日のガダルカナル攻撃で未帰還となる)。

一方で、内地に戻った坂井に対しては、「坂井ががっかりするから知らせるな」と半年もの間、誰も笹井の戦死を知らせなかったという。笹井を常に守り抜いてきた坂井は、「俺がついていたら、きっと殺さなかったのに」と、地団太踏んで残念がったという。奇しくも、笹井の戦死日8月26日は坂井の誕生日でもあった。

ミッドウェー、ガダルカナルと主に最盛期の零戦相手に18.5機を撃墜し、英雄となったカール大尉にも、この8月26日の笹井との一騎討ちは強烈な印象を残しており、特に米国本土帰還後の訓練教官時代に、折に触れて、この勇敢な零戦パイロットとの一騎打ちを引き合いに出し、着陸時といえども戦闘態勢を解くな、最後の最後まで絶対に気を抜くな、いかに不利な状況に追い込まれても絶対にあきらめず、直ちに機位を立て直せ、と戦闘機訓練生に強調していたという。

笹井の墓は父の墓とともに多磨霊園にある。

軍鶏[編集]

笹井は、その旺盛な闘争心から海兵同期には「軍鶏」とあだ名され、また戦後書かれた戦記小説では「ラバウルの貴公子」、「ラバウルのリヒトホーフェン」と称された。墓は多磨霊園にある。

脚注[編集]

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  1. ^ 『非情の空』p18
  2. ^ 『非情の空』p18
  3. ^ 『非情の空』p17
  4. ^ 『非情の空』p22
  5. ^ 『わが零戦の栄光と悲劇』p89~92
  6. ^ 『非情の空』p172

参考文献[編集]

撃墜王 ラバウルの若きリヒトホーフェン・笹井醇一の生涯 p378~p425
  • Marion E. Carl with Barrett Tillman 『Pushing the Envelope』(Naval Institute Press、1994年) ISBN 1591148669
  • Henry Sakaida 『Winged Samurai』(Champlin Fighter Museum Press、1985年) ISBN 091217305X
  • 『Interview of Major John Smith, USMC VMF Squadron 223, Guadalcanal Island In the Bureau of Aeronautics, 10 November 1942』