不知火 (妖怪)

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菊岡沾凉『諸国里人談』より「不知火」
鳥山石燕今昔画図続百鬼』より「不知火」

不知火(しらぬい)は、九州に伝わる怪火の一種。旧暦7月の晦日の風の弱い新月の夜などに、八代海有明海に現れるという[1]。なお、現在も見え、大気光学現象の一つとされている。

概要[編集]

海岸から数キロメートルの沖に、始めは一つか二つ、「親火(おやび)」と呼ばれる火が出現する。それが左右に分かれて数を増やしていき、最終的には数百から数千もの火が横並びに並ぶ。その距離は4〜8キロメートルにも及ぶという[1]。また引潮が最大となる午前3時から前後2時間ほどが最も不知火の見える時間帯とされる[2]

水面近くからは見えず、海面から10メートルほどの高さの場所から確認できるという[2]。また不知火に決して近づくことはできず、近づくと火が遠ざかって行く[2]。かつては龍神の灯火といわれ、付近の漁村では不知火の見える日に漁に出ることを禁じていた[3]

日本書紀』『肥前国風土記』『肥後国風土記』などによれば、景行天皇が九州南部の先住民を征伐するために熊本を訪れた所、この不知火を目印にして船を進めたとされている[1][3]

正体[編集]

大正時代に入ると、江戸時代以前まで妖怪といわれていた不知火を科学的に解明しようという動きが始まり、蜃気楼の一種であることが解明された。さらに、昭和時代に唱えられた説によれば、不知火の時期には一年の内で海水の温度が最も上昇すること、干潮で水位が6メートルも下降して干潟が出来ることや急激な放射冷却、八代海や有明海の地形といった条件が重なり、これに干潟の魚を獲りに出港した船の灯りが屈折して生じる、と詳しく解説された。この説は現代でも有力視されている[2]。宮西道可は熊本高等工業から広島高工の教授であり、専門的な研究をした。彼によると、不知火の光源は漁火であり、旧暦八朔の未明に広大なる干潟が現れ、冷風と干潟の温風が渦巻きを作り、異常屈折現象を起こし、そのため漁火は燃える火のようになり、それが明滅離合して漁火が目の錯覚も手伝い、怪火に見えるという[4]

また山下太利は、「不知火は気温の異なる大小の空気塊の複雑な分布の中を通り抜けてくる光が、屈折を繰り返し生ずる光学的現象である。そして、その光源は民家等の灯りや漁火などである。条件が揃えば、他の場所・他の日でも同様な現象が起こる。逃げ水蜃気楼かげろうも同種の現象である」と述べている[5]また、丸目信行は文献集『不知火』に、『不知火町永尾剣神社境内から阿村方面へ時間経過による不知火の変化』と題し、多数の写真を載せている[6]

現在では干潟が埋め立てられたうえ、電灯の灯りで夜の闇が照らされるようになり、さらに海水が汚染されたことで、不知火を見ることは難しくなっている[2]

昭和8年の藤原咲平の説明[編集]

  • 気象学者の藤原咲平は『大気中の光象』を昭和8年に書いたが、その中で不知火の原因はわかっていないと書き、見物客を喜ばして利潤を得ることと、夜光虫の発光を可能性として示していた[7]

文献[編集]

  • 文献集 『不知火』不知火資料収集委員会 1993, 不知火町
  • 上記の文献集に不知火についての文献が多数編集されている。
  • 以下の3つを含む。
  • 時間経過による不知火現象の変化 撮影 丸目信行 
  • Investigation on Shiranui I 山下太利(Tairi Yamashita) 熊本大学教育学部紀要 第21号 1972
  • Investigation on Shiranui II 山下太利(Tairi Yamashita) 熊本大学教育学部紀要 第33号 1984
  • 山下太利 『不知火の研究』葦書房 1994 ISBN 4-7512-0576-5
  • 立山巌 『不知火新考』1994 築地書館 ISBN 4-8067-1047-4
  • 宮西道可 『不知火の研究』1943 大日本出版株式会社(文献集にある)

脚注[編集]

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  1. ^ a b c 草野巧 『幻想動物事典』 新紀元社〈Truth in fantasy〉、1997年、171頁。ISBN 978-4-88317-283-2
  2. ^ a b c d e 多田克己 『幻想世界の住人たち IV 日本編』 新紀元社〈Truth in fantasy〉、1990年、179-181頁。ISBN 978-4-915146-44-2
  3. ^ a b 村上健司編著 『妖怪事典』 毎日新聞社2000年、191頁。ISBN 978-4-620-31428-0
  4. ^ 宮西[1943:文献集310]
  5. ^ 不知火資料収集委員会[1993:457]
  6. ^ 不知火資料収集委員会[1993:6枚目]
  7. ^ 藤原咲平『大気中の光象』日本現代気象名著選集第4巻 2010 大空社 (旧著 鉄塔書院 1933)

関連項目[編集]